Joost de Vries, 'Oude meesters'

Twee gigantische ego's

Na zijn debuut met 'Clausewitz' (2010), werd zijn tweede roman 'De republiek' in 2014 bekroond met de Gouden Boekenuil. Dat hij een van de meest beloftevolle schrijvers van zijn generatie is bewijst Joost de Vries nu andermaal met 'Oude meesters', tot nog toe zijn beste roman.

'Oude meesters' verschilt duidelijk van vorig werk. In 'Clausewitz' stond een verdwenen schrijver centraal en in 'De republiek' fictieve Hitlerstudies. Dit keer slaat de Vries een totaal andere toon aan. 'Oude meesters' is in alle opzichten een klassieke roman, met als niet geringe verdienste dat de auteur erin geslaagd is een reeks toevalligheden in een sluitend geheel te verwerken.

Het is het verhaal over twee broers: Edmund en Sieger van Zeeland. Beiden zijn ervan overtuigd superieur te zijn, maar blijken uiteindelijk een kopie van zichzelf te zijn. Sieger is een talentvol en uiterst ambitieus journalist. Edmund de bedenker van een succesvolle app. stinkend rijk, iemand die als een alleskenner door het leven gaat.

Al na enkele bladzijden ervaart de lezer dat de Vries veel meer ambieert dat het vertellen van een eenvoudig verhaaltje. Hij laat de broers Edmund en Sieger van de ene plaats naar de andere reizen en ze in allerlei, al dan niet spannende situaties terechtkomen. Sieger onderzoekt het verleden van Willem Hendrik Verdelius, zijn journalistieke mentor bij de krant. Het verrast hem dat zijn 'oude meester' banden met de Russen onderhield. Tijdens zijn diepgaand onderzoek is hij  - hoe kan het toeval iets bepalen? - in Berlijn getuige van een aanslag waarbij de oligarch Borisov, een vriend van Verdelius, om het leven komt. Het gevolg laat zich raden: Sieger wordt als getuige door de politie gezocht.

In schril contrast hiermee staat Edmund die zich wentelt in een onwaarschijnlijk luxueus bestaan. Of koopt hij zich daarentegen illusies door in een prachtig pand te wonen,een cruise te maken of een rolletje te spelen in een internationale tv-serie? Hoe dan ook, de Vries slaagt er met verve in beide gigantische ego's in allerlei onwaarschijnlijke situaties op te voeren.

Over de ambities van Sieger staat bijvoorbeeld geen maat:

"Ik ben de ijsschots die de Titanic zal openscheuren, dacht hij. Onder water groei ik, slijpen mijn randen zich, niemand ziet me drijven, maar voor dat schip ben ik onvermijdelijk."

Maar ook de vrouwelijk personages doen niet onder voor de broers Edmund en Sieger. Er is Sarie, de levensgezellin van Sieger, altijd druk in de weer met kleren naaien voor een serie. De betoverende Padma, collega van Sieger en de moeilijk in te schatten Mireille Beumer. Stuk voor stuk intrigerende individuen die op het juiste moment in het verhaal opduiken.

'Oude meesters' is een kundig opgebouwde roman, afwisselend speels, nostalgisch en grappig. Een boek dat leest als een thriller, maar evenzeer als een familiedrama mag worden beschouwd.