Kaui Hart Hemmings, De afstammelingen

Sentimenteel, afgelikt en oprecht

Stel je voor: een man staat aan een ziekenhuisbed met daarin zijn vrouw. Ze heeft een bootongeluk gehad en ligt in een diep coma. De dokters komen melden dat ze het niet zal halen. De man mag dit hartverscheurende nieuws nu aan zijn dochters gaan vertellen. Ondertussen komt hij ook nog te weten dat zijn teergeliefde vrouw een affaire had. De man gaat op zoek naar zijn rivaal om ook hem het nieuws te melden. Geef toe, het lijkt verdacht veel op het verhaal van de zoveelste goedkope weekendfilm. En toch... Kaui Hart Hemmings gebruikt dit gegeven voor haar geslaagde debuutroman, 'De afstammelingen'.

Kaui Hart Hemmings is een jonge Amerikaanse schrijfster met Hawaïaanse roots. ‘De afstammelingen’ speelt zich dan ook af op het paradijselijke eiland der aloha’s. Joannie is de vrouw in kwestie en Matthew, haar man, vertelt hoe hij deze slag te boven probeert te komen. Ondertussen zit hij ook nog met een financiële kwestie. Matthew is de nakomeling van een Hawaïaanse aristocratische familie en is in het bezit van een gigantische lap grond. Het beheer ervan kost veel en daarom moet hij beslissen aan wie hij de grond van zijn voorouders zal verkopen.

De voornaamste afstammelingen in dit boek zijn echter de twee dochters: de zeventienjarige Alex, en Scottie, die tien is. Matthew, die de laatste jaren te veel in zijn job opging, is van hen vervreemd geraakt en moet hen nu uitleggen dat hun moeder zal sterven. ‘De afstammelingen’ vertelt misschien wel vooral hoe de vader zijn twee dochters eindelijk leert kennen.

Het klinkt allemaal nogal zwaar op de hand en Hemmings balanceert af en toe op de rand van het melodramatische. Soms lijkt het alsof ze heel bedacht op zoek gaat naar de tranen van de lezer. Toch blijft ‘De afstammelingen’ steeds overeind. De humor waarmee het boek geschreven is, maakt immers veel goed.

Scottie is daarbij de ster. Ze draagt T-shirts met provocerende teksten, ze pest haar klasgenootjes tot tranen toe, ze leutert over seks… Scottie is kortom de tienjarige from hell.. Samen met Sid, Alex' vriendje en de nachtmerrie van elke vader, zorgt ze voor de rebelse en komische noot. Hemmings is er in haar debuut in geslaagd enkele onvergetelijke personages te creëren. Het zou ons daarom niet verbazen mocht dit boek in Hollywood interesse wekken voor een verfilming.

‘De afstammelingen’ gaat dus voor ‘de lach en de traan’. Het boek draagt duidelijk de handtekening van de Amerikaanse schrijversscholen - Hemmings volgde de Stegner Fellowship-cursus aan de Stanford-universiteit, waar onder anderen ook ZZ Packer studeerde – maar dat stoort niet. Deze roman is immers meer dan vorm en, ondanks alles, is het ook een oprecht boek. Hemmings gebruikt haar format om interessante zaken te zeggen over sterfelijkheid, verlies en familiebanden.

'De afstammelingen' zal literair gezien niet het meest hoogstaande boek zijn dat je dit jaar leest. De roman is sentimenteel, afgelikt en door en door Amerikaans. Maar dat is naast de kwestie. De vraag is of het een goed boek is, en daarop kunnen wij alleen maar volmondig ja antwoorden.

Details Fictie
Originele titel:
The Descendents
Auteur: Kaui Hart Hemmings
Vertaler: Pauline Moody
Uitgever: Van Holkema & Warendorf
Jaar:
2008
Aantal pagina's:
287